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Créer une startup en Intelligence Artificielle : conseils de leaders de startups montréalaises en IA

La création d'une startup dans le domaine de l'IA s'accompagne non seulement de défis inhérents à tout projet d'entrepreneuriat, mais aussi d'une série d'obstacles spécifiques à ce domaine émergent.

Créer une startup en Intelligence Artificielle : conseils de leaders de startups montréalaises en IA
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Déjà en forte hausse et alimenté par la pandémie, le marché de l'IA devrait connaître une croissance annuelle de 42 % dans les 7 prochaines années. Montréal étant reconnu comme un leader mondial de la recherche en intelligence artificielle, les startups montréalaises oeuvrant dans le domaine de l’IA sont en plein essor.

Au cours de la dernière année, dans le cadre de notre série Le Wagon Talk, nous avons discuté avec huit fondateur(trice)s, et acteur(trice)s majeurs de l’écosystème montréalais. Ils nous ont livré de précieux conseils pour réussir dans le secteur de l'intelligence artificielle. Voici quelques uns de leurs conseils et leur expérience de terrain. 

En amont: les stratégies d'acquisition de données


Plus un modèle d’IA a de données, plus il est performant. La collecte et le nettoyage des données est une étape critique pour qu’un modèle soit efficace et le plus exact possible. 

Les options de sécurisation des données varient en fonction de l'orientation et du modèle commercial d'une startup, mais il est essentiel de définir une stratégie avant d'investir dans une équipe et toutes les dépenses initiales au lancement d’un service ou d’un produit. 

Les différentes stratégies utilisées aujourd’hui comprennent le crowdsourcing, l'exploitation des données ouvertes des gouvernements - Open Government Data (OGD), le lancement d'une application gratuite pour collecter des données, la mise en place de partenariats, ou la création de données artificielles. 

Alors que les grandes entreprises technologiques ont généralement accès à davantage de ressources comme les ensembles de données clients (c’est le cas de Facebook, Google, etc.), les startups font preuve d'agilité, de flexibilité et de créativité - utilisez-les à votre avantage lorsque vous élaborez votre stratégie en matière de données.

Définir sa vision 


Votre entreprise va-t-elle offrir un service ou un produit ? Êtes-vous prêt à donner la priorité à une croissance intensive, sachant que certains investisseurs vous y pousseront ? Quel est le montant de fonds propres que vous souhaitez détenir dans votre entreprise ? Il est essentiel de définir dès le départ votre structure, vos valeurs et votre mission en tant que startup. Nos invités nous ont  quelques conseils pour vous aider à créer cette base: 

Pour ce qui est du choix entre proposer un produit ou un service, Soodeh Farokhi, fondatrice et CTO chez C2RO, le dit très simplement : 

« si votre idée a le potentiel d'évoluer, opter pour un produit, et si vous avez une idée très complexe ciblée à un marché de niche, aller vers un service.»

Lorsque vous recherchez un investissement, vous serez confronté à la pression de nombreux acteurs différents et recevrez des commentaires souvent contradictoires. Bien qu’il faut rester ouvert aux opinions venant de personnes de confiance, le fait d'avoir une idée préétablie de vos valeurs et de votre modèle d'entreprise en tant que startup vous permettra de garder les pieds sur terre pendant le processus. 

Cela dit, fonder une entreprise prospère implique nécessairement d’évoluer et de s’adapter : comme l'a découvert Vincent-Charles Hodder, fondateur de Local Logic, 

« l'un des avantages d'être fondateur est qu'en se développant, votre entreprise représente plus que votre vision. Elle se transforme en quelque chose de bien plus puissant et de plus profond. » 

Gardez en tête votre vision initiale, mais restez ouvert au changement et à la croissance.

Recruter les bons talents


Comme le dit Alexis Smirnov, co-fondateur et CTO de Dialogue, « votre équipe fera toute la différence ». Dans le monde des startups, la passion ne manque pas, mais avoir une équipe capable de transformer cette passion en un produit prêt à être commercialisé est un grand défi. 

Andy Mauro, co-fondateur d'Automat AI, souligne également ce point en recommandant de se demander constamment 

« pourquoi pensez-vous être l'équipe adaptée à résoudre le problème ? Vous devez être crédible - les investisseurs n'investissent pas dans votre produit, ils investissent d’abord en vous ».  

Bien qu'il n'existe pas de moyen simple de constituer la meilleure équipe, Alexis souligne qu'il s'agit d’abord de trouver les personnes les plus qualifiées auxquelles déléguer des tâches. Plus votre entreprise se développe, dit-il, plus il vous faudra engager les "superstars" - vous devez convaincre les meilleurs talents que votre produit ou service va transformer un secteur et que votre entreprise en vaut la peine. 

Recrutez des personnes qui partagent votre passion et votre vision, et choisissez soigneusement des professionnel(le)s de l’industrie et de la recherche universitaire pour que votre équipe puisse à la fois créer un modèle d'IA efficace et le commercialiser en tant que produit ou service.

Traduire les « tech talk » en « business talk »


Les entreprises technologiques, en particulier les produits ou services d'IA, sont compliqués. Avec tout le buzz autour du domaine, les entreprises font face à un « IA washing », ce qui rend les choses encore plus difficiles pour les startups de se faire une place dans un marché déjà saturé. 

Une étude récente de la société de capital-risque londonienne MMC a révélé que 40 % des jeunes pousses en IA en Europe n'utilisent aucune IA dans leurs activités. Face à ce type de marché, les startups en IA doivent non seulement fournir un service ou un produit d'IA de premier ordre, mais aussi être en mesure d'expliquer la légitimité et la valeur de leur création à des investisseurs qui n'ont pas forcément d'expérience dans le domaine. 

Vikrant Tomar, co-fondateur et CTO de Fluent.ai, décrit la situation : 

« Les techniciens pensent que la technologie est importante... oui, il faut créer une technologie de pointe, mais les investisseurs en capital-risque et les anges investisseurs doivent adhérer à l’idée ». 

Soulignant ce problème dans son article « Secrets of Successful AI Startups », Simon Greenman, entrepreneur et membre du Global AI Council du Forum économique mondial, écrit qu'il est essentiel que les startups parlent le langage de la technologie et des affaires. Elles ont besoin de « traduire le langage technique en langage commercial. ». Le Harvard Business Review a récemment constaté que les startups qui réussissent le mieux ont des fondateurs techniques qui embauchent rapidement des spécialiste en affaires. 

Créez votre produit ou service et trouvez ensuite ceux qui pourront traduire une technologie innovante en un produit profitable.

S’assurer que le marché est prêt pour son produit


On entend souvent parler de la nécessité de créer un produit prêt à être commercialisé, mais qu'en est-il d'un marché prêt à accueillir votre produit ou service ? Avec l'IA, cette question soulève des préoccupations importantes. Comme le confirme Vikrant T., l'univers technologique évolue rapidement, et les fondateur(trice)s doivent toujours avoir une longueur d'avance pour rester compétitif. 

Cependant, parfois, la technologie évolue un peu trop vite. La crainte que l'IA remplace nos emplois et les questions d’éthique concernant le processus de collecte de données humaines pour créer et améliorer les modèles crée souvent la controverse. Ces préoccupations ont mené à un cadre législatif encore très peu clair et à une stigmatisation de l'intelligence artificielle. 

Pour contrer ce problème, le fournisseur d'analyse vidéo par 'IA, C2RO, a donné la priorité à une protection stricte des données dans toutes ses technologies. Comme l'écrit C2RO, « les clients aiment aligner leurs habitudes de dépenses sur leur identité et leurs valeurs et choisiront des entreprises qui priorisent la vie privée dans leur DNA ». 

En comprenant cet obstacle au marché et en intégrant des politiques de protection de la vie privée dans ses solutions, C2RO a prospéré dans le secteur concurrentiel de l'IA. Les fondateur(trice)s doivent rester vigilant.e.s en surveillant le marché et la viabilité de leur produit dans ce domaine en constante évolution.

Cela en vaut-t-il la peine ?


Comme le dit Alex Shee, directeur des solutions industrielles et du développement chez Element AI : « Chaque histoire à succès a derrière elle cinq, dix, quinze ans dans le milieu et trois ans ou plus en tant que startup. » Même si vous avez la technologie et l'équipe pour transformer une industrie, le succès n’est jamais garanti. 

« si vous réussissez, vous faites de votre vision une réalité. Vous créez des emplois et de la richesse pour votre communauté, en contribuant à un mouvement bien plus vaste que vous-même »

Selon Solon Angel, fondateur de MindBridge, si vous réussissez, vous faites de votre vision une réalité. Vous créez des emplois et de la richesse pour votre communauté, en contribuant à un mouvement bien plus vaste que vous-même. Et malgré ceux qui vous disent de ne pas le faire, être un entrepreneur(e), c'est se lancer et prendre des risques pour conduire le changement par l'innovation. 

Un immense merci à nos invité(es) :

Solon Angel, fondateur de MindBridge
Soodeh Farokhi, fondatrice & CTO, C2RO
Alexis Smirnov, co-fondateur & CTO, Dialogue
Vikrant Tomar, co-fondateur & CTO, Fluent.ai
Andy Mauro, cofondateur et CEO, Automat
Vincent-Charles Hodder, co-fondateur et CEO de Local Logic
Alex Shee, responsable des partenariats, Element AI

Si vous souhaitez en savoir plus sur l'intelligence artificielle, consultez notre bootcamp Data Science


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